Beeld: Mark Sullivan / NOAA

In een van de grootste broedgebieden van groene zeeschildpadden ter wereld hebben onderzoekers een duizelingwekkende statistiek ontdekt: meer dan 99 procent van de schildpadden wordt als vrouw geboren.



Het probleem? Opwarmende zee- en luchttemperaturen veroorzaakt door klimaatverandering.



In tegenstelling tot zoogdieren en andere dieren waarvan het geslacht wordt beïnvloed door chromosomen, wordt het geslacht van zeeschildpadembryo's beïnvloed door temperaturen buiten het ei. De optimale temperatuur voor een gemengd uitkomen van mannetjes en vrouwtjes is 85 graden Fahrenheit. Slechts een paar graden lager, en de weegschaal kantelt naar een overwegend mannelijke populatie, terwijl temps slechts een paar graden hoger naar alle vrouwelijke schildpadden leiden.

Onlangs hebben onderzoekers de populatie groene zeeschildpadden bestudeerd op Raine Island, gelegen op de noordpunt van het Great Barrier Reef, een van de grootste broedgebieden voor de schildpadden. Uit hun analyse bleek dat 99,1 procent van de jongeren vrouwelijk was. Bovendien vormden vrouwen 86,8 procent van de volwassen bevolking.



Beeld: Brocken Inaglory, Wikimedia Commons

'De combinatie van onze resultaten met temperatuurgegevens laten zien dat de noordelijke GBR-groene schildpaddenkolonies al meer dan twee decennia voornamelijk vrouwtjes produceren en dat de volledige vervrouwelijking van deze populatie in de nabije toekomst mogelijk is', schrijven de auteurs van de studie, die was gepubliceerd in Huidige biologie .

Het onderzoek draagt ​​bij aan de groeiende bezorgdheid over de effecten van klimaatverandering op het vermogen van dieren om te gedijen in hun bestaande leefgebieden. Vanwege de temperatuurafhankelijke geslachtsbepaling van groene zeeschildpadden, kunnen opwarmingstemperaturen uiteindelijk catastrofaal zijn voor de bevolking, aangezien mannetjes in de broedleeftijd afsterven en er geen nieuwe mannetjes zijn om ze te vervangen.

'Onze studie benadrukt de behoefte aan onmiddellijke managementstrategieën gericht op het verlagen van de incubatietemperaturen bij belangrijke kolonies om het vermogen van lokale schildpadpopulaties om zich aan te passen aan de veranderende omgeving te vergroten en te voorkomen dat een populatie instort - of zelfs uitsterven', waarschuwt de krant.