Stargazer tuurt uit het zand.

Afbeelding: Rickard Zerpe via Flickr

Meteen herkenbaar aan de met afschuw vervulde, treurige uitdrukking op hun omgekeerde gezichten, behoren sterrenkijkers tot de meest fascinerende (en angstaanjagende) vissen in de oceaan - in staat om hun vijanden op te zuigen, te elektrocuteren en dodelijk gif af te geven.



De vissen, genoemd naar de naar boven gerichte ogen en gapende monden die strategisch bovenaan hun hoofd zijn geplaatst, zijn niet veel om naar te kijken. Maar hun komische uiterlijk logenstraft een reeks dodelijke aanvals- en verdedigingsstrategieën die hen verrassend formidabele roofdieren maken.



Sterrenkijkers zien af ​​van flits en opzichtigheid, en kiezen ervoor om het grootste deel van hun leven onopvallend door te brengen met de oceaanbodem. Met hun borstvinnen als schoppen kunnen ze onder het zand graven en zichzelf binnen enkele seconden begraven, waarbij alleen hun ogen en mond zichtbaar blijven. Daar liggen ze volkomen stil en wachten tot de prooi voorbij zwemt, voordat ze hun slachtoffers razendsnel bedwelmen en overweldigen.

Echte hinderlaagroofdieren, de strategie van de sterrenkijker draait helemaal om sluwheid en geduld. Sommige soorten hebben een kronkelend, wormvormig stuk vlees in hun mond dat ze gebruiken om nieuwsgierige prooien te lokken. Zodra de prooi - meestal een kleine vis, krab of ander ongewerveld dier - dichtbij genoeg komt, springt de sterrenkijker snel uit en opent zijn mond, waardoor een krachtig vacuüm ontstaat dat het nietsvermoedende wezen in zijn gapende muil zuigt.



Ze kunnen vis heel doorslikken - alleen schubben ophoesten als bewijs van hun maaltijden.

Wat lijkt op rijen scherpe, enge tanden, zijn eigenlijk franjes die zijn ontworpen om zand uit hun mond en neusgaten te houden terwijl ze op de loer liggen. (Hun eigenlijke tanden zijn klein omdat ze blijkbaar niet hoeven te kauwen.) Ze hebben ook franjes rond hun kieuwdeksels - een aanpassing die helpt voorkomen dat waterstralen uit hun kieuwen stromen om het zand om hen heen te verstoren en hun bedekking op te blazen.

Afbeelding: National Oceanic and Atmospheric Administration via Wikimedia Commons

Maar stiekeme aanvallen zijn niet hun enige specialiteit. De sterrenkijker is ook behoorlijk goed in verdediging. Twee grote stekels op hun rug zorgen ervoor dat de vis gif kan injecteren in potentiële aanvallers of een misplaatste menselijke hand of voet.



Bovendien, sterrenkijkers uit de geslachtenAstroscopusenUranoscopuszijn biolectrogeen, wat betekent dat ze in staat zijn om elektriciteit te produceren, zoals elektrische palingen en slechts een handvol andere vissen. Een gespecialiseerd orgaan achter hun ogen stelt hen in staat elektronische schokken af ​​te geven aan roofdieren.

Het is deze reeks drievoudige bedreigingen die een wetenschapper ertoe bracht de sterrenkijker 'het gemeenste ding in de schepping' te noemen in een artikel in de New York Times . Sommige soorten zeeleven zijn het daar misschien mee eens, maar het gevaar voor mensen is niet zo duidelijk. Met slechts 50 volt zullen de schokken waarschijnlijk niet veel schade toebrengen aan een mens, maar er zijn meldingen geweest van mensen die stierven door het gif.

Ons advies? Let op waar je stapt.

BEKIJK DE VOLGENDE: Lion vs. Buffalo: When Prey Fights Back