Een kleine populatie kleine oranje krokodillen leeft in grotten in het regenwoud in Gabon.

Bekend als dwergkrokodillen (Osteolaemus tetraspis), bereikt deze Afrikaanse soort slechts een gemiddelde lengte van 1,4 meter en weegt hij tussen de 40 en 70 pond. Vanwege hun kleine formaat komt het grootste deel van hun bescherming voort uit een zwaar gepantserde nek, rug en staart. Ze hebben ook osteoderm (botafzettingen) op hun buik en onderzijde van hun nek.



In 2010 ontdekte ontdekkingsreiziger Olivier Testa maakte deel uit van een expeditie naar het grottenstelsel van Abanda in Gabon na een tip dat daar een populatie dwergkrokodillen woonde.



Terwijl sommige krokodillensoorten in tijden van droogte ondergronds zullen vluchten, zijn deze dieren langdurig grotbewoners.

Regenwoud van Gabon, afbeelding: Axel Rouvin

Deze populatie kan voor onbepaalde tijd in de grotten blijven vanwege de overvloed aan krekels en vleermuizen die daar verblijven, volgens krokodillenexpert Matthew Shirley van de Rare Species Conservatory Foundation . Vleermuizen vallen letterlijk van het plafond in het water voor 's werelds gemakkelijkste maaltijd.



Door deze overvloed aan gemakkelijke voeding zijn deze krokodillen in uitstekende conditie - zelfs beter dan hun tegenhangers in het bos. Desondanks is de populatie relatief klein, waarschijnlijk rond de 50.

Deskundigen merkten op dat naarmate ze dieper de grot in gingen, de mannetjes bleker en helderder oranje waren. De reden voor hun oranje tint is niet wat je zou verwachten. De unieke kleuring is het resultaat van de krokodillen die rondzwemmen in de grote hoeveelheid vleermuisguano in het water. We kunnen dit niet verzinnen.

Beeld: David Black

Bat guano maakt het water basisch, waardoor de huid erodeert en van kleur verandert.



Hoewel deze ondergrondse crocs het in de grot laten maken, moeten ze tijdens het natte seizoen wel contact houden met de buitenwereld. Helaas kunnen grotbewonende crocs zich niet voortplanten in de grotten.

Shirley legde het uit Nieuwe wetenschapper , 'Het is een broedende ecologie: ze hebben grote hoeveelheden rottende vegetatie nodig om hun eieren in te leggen.'

Na het natte seizoen keren de krokodillen met hun kroost terug naar de grotten.

Onderzoekers die genetisch bewijs hebben geanalyseerd, hebben onthuld dat deze krokodillen zich splitsen van hun buitenlevende familieleden. Deze onderzoeken hebben aangetoond dat de grotbewonende krokodillen opvallen als een geïsoleerde genetische groep, die duizenden jaren geleden is uitgeweken.