Toxeus magnus mannetje. Afbeelding: Wikimedia CC

Wetenschappers in China hebben onthuld dat één spinnensoort zijn pasgeborenen voedt met 'melk' - een gedrag dat doorgaans alleen bij zoogdieren wordt waargenomen.



Toxeus magnus, een mieren-nabootsende springspin afkomstig uit Zuidoost-Azië, scheidt een zeer voedzame melkachtige vloeistof af die suikers, vetten en eiwitten bevat om zijn jongen in leven te houden. De stof bevat vier keer het eiwit van koemelk.



Aanvankelijk slurpen de spinnetjes melkdruppels op die de moeder rond het nest laat. Als ze eenmaal groot genoeg zijn, kruipen de jongen direct op hun moeder en zogen ze rechtstreeks uit haar epigastrische groef, de eierleggende opening die ook dienst doet als melkdispenser.

Wetenschappers ontdekten dat de spinnetjes gedurende ten minste 20 dagen exclusief gezoogd hadden en vervolgens de melk als supplement gebruikten terwijl ze het nest verlieten en leerden foerageren. Alle spinnetjes kregen het recht om te zogen totdat ze na ongeveer 40 dagen subvolwassen waren, maar alleen vrouwtjes mochten langer zogen, tot ver in de tijd dat ze geslachtsrijp waren. Mannetjes die probeerden terug te keren naar het nest om te zogen, werden aangevallen door de vrouwtjes en gedwongen te vertrekken.



Borstvoeding werd lange tijd als bijna exclusief beschouwd voor zoogdieren - gevallen van niet-zoogdierwezens die een melkachtige substantie produceren om hun nakomelingen te voeden, zijn zeldzaam. Maar onderzoekers hopen dat de bevindingen ertoe zullen leiden dat anderen gaan zoeken naar moederlijk gedrag buiten de zoogdierklasse.

'Onze bevindingen tonen aan dat melkbevoorrading van zoogdieren en ouderlijke zorg voor seksueel volwassen nakomelingen ook zijn geëvolueerd bij ongewervelde dieren', zegt Dr. Zhanqi Chen, hoofdauteur van de studie, gepubliceerd inNatuur. 'We verwachten dat onze bevindingen een herevaluatie van de evolutie van lactatie en uitgebreide ouderlijke zorg en hun voorkomen in het dierenrijk zullen aanmoedigen.'


Deskundigen zijn van mening dat de soort dit vermogen heeft ontwikkeld vanwege het gebrek aan voedsel dat beschikbaar is voor jonge spinnen, evenals de prevalentie van roofdieren rond nesten. Genie!