Beeld: Dick Franz

Onderzoekers op de Bahama's ontdekten een verrassend goed bewaard exemplaar van een uitgestorven reuzenschildpad die ongeveer 1000 jaar geleden stierf.



De soort schildpad, genaamdChelonoidis alburyorum, is verwant aan de Chaco-schildpad uit Zuid-Amerika en de met uitsterven bedreigde reuzenschildpad die alleen op de Galapagos-eilanden voorkomt. Caribische reuzenschildpadden, zoals deze, stierven ongeveer 780 jaar geleden uit, kort nadat mensen voor het eerst in het gebied waren aangekomen en op voedsel begonnen te jagen.



Galápagos-reuzenschildpad. Afbeelding: Wikimedia Commons

Dit is de eerste keer dat wetenschappers oud DNA hebben verzameld van een uitgestorven tropische soort, aangezien de warme, vochtige wateren van het Caribisch gebied meestal niet de beste omgeving zijn om DNA te bewaren.

'De twee dingen die echt goed zijn voor het langetermijnbehoud van DNA zijn kou en droogte', zei David Steadman, een van de hoofdauteurs van de studie in een verklaring. 'En de tropen bieden meestal geen van beide.'



Het exemplaar werd ontdekt in een blauw gat genaamd Sawmill Sink op het Abaco-eiland in de Bahama's, waar duikers 95 verschillende gewervelde soorten hebben verzameld, waarvan er vele uitgestorven zijn op het eiland. Het giftige water in het zinkgat is volledig verstoken van zuurstof onder de 22 meter, wat helpt om de fossielen te behouden.

Hoewel de schaal krokodillenbeetafdrukken vertoonde, waren de wetenschappers in staat om DNA en collageen van binnenuit de botten te gebruiken om belangrijke details over de anatomie en evolutionaire context van de schildpad samen te stellen.



'Dit is de eerste keer dat iemand een tropische soort in een evolutionaire context kan plaatsen met [genetische] gegevens', zegt Steadman. 'En door de evolutionaire geschiedenis van de schildpad in elkaar te passen, zullen we de huidige tropische soorten, waarvan er vele met uitsterven worden bedreigd, beter begrijpen.'

Heb je je ooit afgevraagd hoe schildpadden en schildpadden die schaal hebben ontwikkeld? Kijk maar:

BEKIJK DE VOLGENDE: Lion Meets Tortoise