Romeo, beschouwd als de laatste levende Sehuencas-waterkikker tot een recente expeditie nog een paar individuen opdook. Foto door: Matias Careaga, Museo de Historia Natural Alcide d'Orbigny

Tot voor kort zag het er behoorlijk akelig uit voor de Sehuencas-waterkikker.



De soort, officieel bekend alsTelmatobius yuracare,was al meer dan een decennium niet meer in het wild gespot en wetenschappers vreesden dat de kikkers volledig waren weggevaagd uit de Boliviaanse nevelwouden die ze ooit hun thuis noemden. Alleen Romeo, een enkele man die in 2008 was gevangen, stond erom bekend dat hij in gevangenschap verbleef in het Alcide d'Orbigny Natural History Museum in Bolivia, waar hij sindsdien onder de hoede van onderzoekers leefde die hoopten zijn soort te redden.



Tien jaar later is het ze misschien eindelijk gelukt - dankzij een beetje matchmaking.



Toen Romeo voor het eerst werd verzameld, erkenden onderzoekers dat de soort in moeilijkheden verkeerde. Ze hadden verwacht meer van zijn soort te vinden om een ​​fokprogramma te starten. Maar ondanks zijn doordringende, groen gespikkelde ogen en vriendelijke gezicht, hadden ze geen geluk een partner voor hem te vinden. Er kwamen talloze expedities opdagen, zelfs geen enkele persoon.En op 10-jarige leeftijd ' 's werelds eenzaamste kikker 'leek bijna geen tijd meer te hebben.

Op Valentijnsdag 2018 werkten wetenschappers van het museum en de Global Wildlife Conservation samen met Match.com om te creëren een online datingprofiel voor Romeo, in de hoop voorlichting en fondsen te werven om de zoektocht naar een partner te ondersteunen.



Na het succes van de campagne, die $ 25.000 opbracht van Romeo-fans, lanceerden ze verschillende expedities naar locaties in de weelderige bergbossen van Bolivia waar de kikkers van oudsher waren gevonden.

Dierenarts Ricardo Zurita Urgarte op zoek naarSehuencas waterkikkers. Foto door: Stephane Knoll

Veel van de oorspronkelijke habitat van de kikkers is vernietigd door factoren als vervuiling en klimaatverandering. Dit verlies van leefgebied, gecombineerd met een dodelijke ziekte en invasieve forel die op hun eieren zijn gericht, heeft hun aantal ernstig verminderd, volgens de Global Wildlife Conservation. Sehuencas-boomkikkers zijn zo schaars dat zelfs de lokale bevolking het dier niet herkende van foto's en video's.

En om het nog moeilijker te maken, komen de aquatische kikkers zelden onder water naar boven, waardoor het team moest wennen aan doorweekt.

Hun volharding loonde echter. Uiteindelijk vonden de onderzoekers vijf van de kikkers - inclusief een mogelijke match voor Romeo, genaamd Juliet.

Na 10 jaar zoeken werden uiteindelijk vijf Sehuencas-waterkikkers in het wild teruggevonden. Afbeelding: Stephane Knoll, Museo de Historia Natural Alcide D'Orbigny

Nu zijn ze van plan een fokprogramma voor natuurbehoud op te zetten met als doel de kikkers ooit weer in het wild te introduceren. Ondertussen gaan ze door met hun verkenningen in het veld om te zien of er nog meer kikkers zijn.

Maar eerst moeten de geredde kikkers in quarantaine worden geplaatst om ze te helpen zich aan hun nieuwe omgeving aan te passen. Ze zullen ook worden behandeld voor chytridiomycose, een infectieziekte die kan leiden tot massale afsterving van amfibieën, en waarvan de wetenschappers denken dat deze gedeeltelijk verantwoordelijk is voor de sterke achteruitgang van niet alleen Sehuencas-waterkikkers, maar ook van andere amfibieën die in hetzelfde leven leven. streams.

Eens overvloedig aanwezig als kikkervisjes in kleine stroompjes in het bos van Bolivia, vermoeden wetenschappers dat de populatie nu zo klein is dat het niet langdurig in het wild kan worden volgehouden. Als dat zo is, is fokken in gevangenschap hun beste hoop.

Juliet met Teresa Camacho Badani, hoofd herpetologie van het Museo de Historia Natural Alcide d'Orbigny. Foto door: Robin Moore, Global Wildlife Conservation

En als Romeo en Julia het niet goed vinden? Alles is niet verloren. Tussen de twee vrouwtjes en vier mannetjes (inclusief Romeo)zijn er verschillende mogelijke combinaties. Bovendien worden bij alle kikkers sperma en eieren verzameld, zodat in-vitrofertilisatie als laatste redmiddel kan worden gebruikt.

Maar de dingen lijken veelbelovend.

'Tegenpolen trekken elkaar aan', zegt Teresa Camacho Badani , hoofd van de herpetologie van het Museo de Historia Natural Alcide d'Orbigny. 'Hoewel Romeo erg verlegen is, is Juliet dat helemaal niet! Dus we denken dat ze een uitstekende match zal zijn voor Romeo. '