De levendige regenwouden van Midden- en Zuid-Amerika hebben geen tekort aan indrukwekkende roofdieren.



Jaguars sluipen door het understory, kaaimannen en anaconda's patrouilleren in duistere waterwegen en giftige lancetkopadders wachten opgerold onder het bladafval.Maar een van de meest bekwame en dodelijke jagers uit de regio regent angst vanaf het zwoele bladerdak: de harpij (Harpia harpyja).

Onder adelaars is de harpij onmiskenbaar. Matzwart op zijn rug, met witte tot groezelige grijze veren eronder en een donzige kam van veren op zijn kop die hij opheft wanneer hij wordt bedreigd, er zijn maar weinig adelaars waarmee hij kan worden verward. Dit geldt vooral als je kijkt naar de grootte.Met een gewicht van meer dan 20 pond en een spanwijdte van meer dan 2 meter, worden harpij-adelaars gevangen in wat in feite een das is voor de titel van '' s werelds grootste adelaar 'met de Stellers zeearend en de Filippijnse adelaar .
De harpij, variërend van Zuid-Mexico, via Midden-Amerika tot de Amazone, is uitgerust met een reeks aanpassingen die hem tot een van de meest indrukwekkende jagers van de natuur maken.



Afbeelding via gator426428


Vlijmscherpe klauwen

Misschien is het minst subtiele moordgereedschap van de harpij zijn klauwen. Van dichtbij zijn deze wapens voldoende om zelfs de meest bedaarde persoon te verontrusten. De voeten van een groot vrouwtje zijn gemakkelijk zo groot als een mensenhand, getipt met vier bijna komisch lange, zwarte klauwen die zich ontvouwen tot een gevaarlijke grijphaak - de grootste klauwen onder elke adelaar. De klauwen van een harpij worden tot vijf centimeter lang en zijn vergelijkbaar met die van een grizzlybeer.

Afbeelding via FossilForum


Deze ongelooflijke constructies zijn geëvolueerd met één doel: zware dieren uit bomen rukken en ze niet meer loslaten. Het grootste deel van het dieet van de harpij bestaat uit luiaards en grote apen , die geen van beide ver afdwalen van het midden van de regenwoudbomen.




De klauwen zijn verbonden met enorm krachtige knijpspieren, die op een ongelukkige prooi knarsen als acht vleeshaken die door hydraulica worden aangedreven. Door deze belachelijke kracht kunnen harpij-arenden dieren zo zwaar als zijzelf uit bomen rukken, soms zelfs zonder te stoppen om te landen. Ze duiken gewoon (soms met snelheden van bijna 50 mph), slaan toe en vliegen weg met hun geweldige, afhaalstijl.

Een harpij met opgeheven vleugels. Afbeelding: Jonathan Wilkins via Wikimedia Commons

Speciaal aangepaste vleugels

Deze brute kracht wordt mogelijk gemaakt door hun vleugels, die krachtig genoeg moeten zijn om hun gigantische maaltijden op te voeden. De vleugels van de harpij zijn eigenlijk verhoudingsgewijs erg kort en breed voor de grootte van de vogel, en dat brede vleugeloppervlak zorgt voor de duwkracht om met hun prooi omhoog te blijven.

Deze vleugels zijn ook handig bij het navigeren door het dichte bos, waardoor er niet veel ruimte overblijft om te vliegen. Kortere, bredere vleugels geven de harpij een ongeëvenaarde manoeuvreerbaarheid in de wirwar van takken en wijnstokken, waardoor de roofvogel als een gevederde straaljager geruisloos tussen luifels kan schieten en draaien.

Afbeelding: Linnaea Briefcase


Vervangt

Harpij-arenden hebben - zoals de meeste roofvogels - een voortreffelijke sensorische reeks. Hun gezichtsvermogen is bijzonder scherp en hun gehoor is voorbereid op zelfs de kleinste geluiden. Maar harpij-adelaars hebben een aanpassing voor het volgen van prooien die normaal niet worden gezien bij roofvogels die dag actief zijn.

Kleine veren op hun gezicht kunnen worden opgericht om een ​​'gezichtsschijf' te vormen die helpt om het geluid efficiënter naar hun oren te leiden. Deze schijf geeft uilen - de superhoorders van de vogelwereld - de karakteristieke 'maan'-vorm van hun gezicht. Het lijkt erop dat harpij dit apparaat geheel alleen heeft ontwikkeld.

Een historische connectie

We kunnen vaak kenmerken van moderne dieren gebruiken om ons te helpen de levensstijl van hun uitgestorven familieleden te begrijpen, en de harpij is daar een perfect voorbeeld van. Harpij is groot onder de levende adelaars, maar ze zouden ronduit nietig zijn geweest tegen de grootste arend aller tijden: de Nieuw-Zeelandse arend. Haast’s eagle , die wel 40 pond had kunnen wegen en een spanwijdte van 3 meter had.

Deze echte Roc jaagde waarschijnlijk op de gigantische, looploze moavogels van het eiland (en menselijke bewoners , zodra ze arriveerden) tot een paar honderd jaar geleden.

Illustratie van een Haast's adelaar die Nieuw-Zeelandse moa aanvalt. Afbeelding: John Megahan via Wikimedia Commons

Er zijn enkele belangrijke verschillen tussen de Haast's en de harpij-adelaars - niet in de laatste plaats vanwege de grootte, aangezien de Haast's ongeveer twee keer zo groot waren als de harpij. De adelaars van Haast hadden schedels die meer op die van gieren leken, omdat ze laag en lang waren, en hun klauwen - hoewel groot in het algemeen - waren eigenlijk kleiner voor hun grootte dan die van harpij. Haasts adelaars en harpij-adelaars zijn geen bijzonder naaste verwanten binnen de stamboom van de adelaars; Haasts naaste familieleden zijn de piepkleine ' havik-adelaars ', Terwijl harpij tot een kleine onderfamilie van grote adelaars behoren die in de tropen van de wereld voorkomen.

Maar de vleugels van de Haasts adelaar leken ongelooflijk veel op de korte, brede vleugels van de harpij. Gezien hoe de harpij tegenwoordig zijn eigen vleugels gebruikt, is het mogelijk dat de uitgestorven reus van Nieuw-Zeeland ook door dichte boshabitat vloog en extreem zware prooien moest vangen en optillen.

Tegenwoordig is de harpij gelukkig nog springlevend en wordt hij gevonden in een enorm oerwoudgebied in de Neotropen. De soort is echter over het algemeen zeldzaam en begint te verdwijnen uit de noordelijke delen van zijn verspreidingsgebied in Mexico. Harpij-arenden geven de voorkeur aan de soorten ongerepte, regenwoudhabitats die voortdurend in gevaar worden gebracht door menselijke houtkap en mijnbouwactiviteiten. De harpij is zeker een imposant en goed aangepast roofdier, maar het zou ons goed doen om te onthouden dat zelfs geslepen 'moordmachines' niet alles aan kunnen.

BEKIJK DE VOLGENDE: Grote witte haai valt opblaasboot aan