Beeld: Heinrich Harder, Wikimedia Commons

De lang onderschatte ichthyosauriërs krijgen nu de schijnwerpers die ze verdienen- dankzij recente wetenschappelijke toezeggingen.



Paleontoloog Valentin Fischer, gevestigd aan de Universiteit van Luik, maakt de weg vrij voor ichthyosaurisch onderzoek van ongerepte fossielencollecties in musea, in tegenstelling tot in het veld. Zijn team heeft verbazingwekkende ontdekkingen gedaan over deze mysterieuze toproofdieren van de zee.



Eerder waren slechts ongeveer 80 ichthyosauriërs geïdentificeerd, maar onlangs zijn er 20-30 meer aan de registrar toegevoegd, wat de unieke diversiteit benadrukt. Sommige leken op paling, terwijl andere zo groot waren als de grootste moderne walvissen.

Ichthyosauriërs waren de zeemonsters van de zee tijdens het Mesozoïcum, toen dinosauriërs de aarde regeerden. Hun meest verbazingwekkende aspect was een indrukwekkende evolutionaire overgang van landreptiel naar volledig waterdier.



Beeld: Wikimedia Commons

Onderzoek heeft aangetoond dat ichthyosauriërs endemisch zijn voor wat nu is het oostelijke deel van Zuid-China , een openbaring die dankzij bepaalde soorten kustvegetatie met succes veel aquatische leden met terrestrische voorouders verbindt. Uit fossiele gegevens blijkt dat ze afweken van andere reptielen vóór de evolutionaire scheiding tussen lepidosauriërs en archosauriërs.

Nog een van Fischer's meest geaccentueerde ontdekkingen is een theoretisch verband tussen klimaatverandering en het uitsterven van de ichthyosauriërs, waarmee veel wetenschappers het eens zijn.

“[Klimaatverandering] is een veel betere hypothese dan tot dusverre voorgesteld. Het komt overeen met wat we tegenwoordig weten over het uitstervingsrisico bij grote roofdieren, ' verklaarde Erin Maxwell , een paleontoloog in het Stuttgart State Museum of Natural History in Duitsland.



Temperatuurschommelingen kunnen in toenemende mate worden gecorreleerd met perioden van massale uitsterving van ichthyosauriërs, die als bewijs dienen voor de theorie.

Hoewel er meer onderzoek moet worden gedaan, krijgen de oude ichthyosauriërs eindelijk de wetenschappelijke aandacht die ze verdienen.

Beeld: Nobu Tamura, Wikimedia Commons