Reusachtige chimpansee gefotografeerd in 1910. Bron




Lokale legendes beweren al lang dat een clan van gigantische, leeuwendodende chimpansees door het Bili-woud van de Democratische Volksrepubliek Congo zwerven. Bekend als de Bili-apen, of Bondo-mysterie-apen, zou de cryptische groep chimpansees grote katten doden, vissen vangen en huilen naar de maan.



Pas onlangs konden wetenschappers zich een weg banen door 40 kilometer dichte jungle en rivieren vol krokodillen om de beruchte apen te bestuderen. Zoals blijkt, daarzijninderdaad een troep 'supergrote' chimpansees die, hoewel ze niet naar de maan huilden, unieke gorilla-achtige kenmerken hebben en een ongewone eetlust hebben voor wilde katten.

De Bili of Bondo Ape van Congo. Een enorm en zeldzaam type chimpansee die 1,8 meter lang kan worden, die door de lokale bevolking 'Lion Killer' wordt genoemd



Dr. Thurston Hicks van de Max Planck Instituut voor Evolutionaire Antropologie besteedde 18 zware maanden aan het observeren van de apen in het veld. Hij was uit de eerste hand getuige van een nogal ongewoon gedrag van de chimpansee - namelijk een persoon die zich tegoed deed aan een luipaardkarkas - hoewel hij niet kon bepalen of de chimpansee degene was geweest die de grote kat had gedood.

Hicks merkte ook op dat deze specifieke chimpansees als gorilla's op de grond nestelden, maar zich in alle andere opzichten als chimpansees gedroegen. En, in tegenstelling tot de meeste wilde dieren, deze jongens
bezat geen angst voor mensen, maar waren nogal nieuwsgierig naar de aanblik van de onderzoekers. Dit gebrek aan angst is waarschijnlijk te wijten aan het feit dat ze beperkt contact hebben met gewapende mensen. 'Hoe verder weg van de weg, hoe onverschrokkener de chimpansees werden', zei Hicks.

Naast dit unieke gedrag zijn de Bili-chimpansees ook buitengewoon in hun uiterlijk; ze zijn aanzienlijk groter dan hun neven en nichten uit de oostelijke chimpansee en worden vaak gezien als ze rechtop lopen. Deze jongens, tot 1,80 meter lang, hebben een voetafdruk die groter is dan die van een gorilla. Ze hebben ook een gorilla-achtige prominente wenkbrauwrug, waardoor hun gezichtsuitdrukking duidelijk is. Onderzoekers speculeren dat de populatie inteelt is, wat enkele van de unieke kenmerken verklaart.



Helaas worden de Bili-apen nu bedreigd door stropers die rond 2007 het gebied zijn binnengekomen. Naar verluidt zijn volwassenen gedood voor hun vlees, terwijl baby's op lokale markten worden verkocht.

Enkele van de enige bekende beelden van deze apen werden een paar jaar geleden gemaakt met behulp van een externe valcamera die diep in het noordelijke woud van Congo was opgesteld. Kijk maar:

BEKIJK DE VOLGENDE: Deze bonobo stookt vuur en kookt zijn eigen eten