Beeld: JJ Harrison, Wikimedia Commons

Veel mensen krimpen ineen bij het idee van een spin die op hun arm loopt of een slang die over hun voet glijdt - en een fascinerende nieuwe studie toont aan dat we misschien wel met deze angst worden geboren.



Wetenschappers van het Max Planck Institute for Human Cognitive and Brain Sciences bestudeerden de reactie van het lichaam op deze wezens in een leeftijdsgroep die het minst werd beïnvloed door omgevingsfactoren: zuigelingen. Het doel van deze nieuwe studie was om te bepalen of mensen al dan niet worden geboren met een inherente angst voor slangen en spinnen, of dat het zich ontwikkelt naarmate we ouder worden.



Onderzoekers testten achtenveertig baby's van zes maanden oud. De baby's werden bij hun ouders op schoot gehouden en de ouders kregen een bril zodat hun fysiologische reacties die van hun kinderen niet beïnvloedden. De baby's kregen een afbeelding te zien van een slang, spin of een goedaardig voorwerp zoals een vis of een bloem.

Afbeelding: Max Planck Institute for Human Cognitive and Brain Sciences

De baby's vertoonden een stressreactie toen ze afbeeldingen van slangen of spinnen vertoonden: vergrote pupillen, in tegenstelling tot afbeeldingen van vissen of bloemen. Verwijde pupillen duiden op activiteit in de hersenen binnen het noradrenerge systeem, die gecorreleerd is met stress.



Spinnen en slangen hebben meer dan 40-60 miljoen jaar naast mensen bestaan, wat toe te schrijven is aan de mogelijkheid dat een evolutionaire angst ingebed is geraakt in de hersenen.

“We concluderen dat angst voor slangen en spinnen van evolutionaire oorsprong is. Net als bij primaten, stellen mechanismen in onze hersenen ons in staat objecten te identificeren als ‘spin’ of ‘slang’ en er heel snel op te reageren. Deze duidelijk overgeërfde stressreactie maakt ons op zijn beurt vatbaar voor deze dieren als gevaarlijk of walgelijk, ' staten Stefanie Hoehl, hoofdonderzoeker van de studie.

Maar hoe zit het met spinnenliefhebbers? Een theorie die de discrepantie tussen enthousiaste huisdierenhouders en mensen met intense arachnofobie zou kunnen verklaren, is dat hun houding wordt geleerd naarmate ze ouder worden.



De volledige studie is gepubliceerd in Frontiers in Psychology .