Beeld: USFWS Mountain Prairie, Wikimedia Commons

De veroordeling van de grootschalige ivoorsmokkelaar Feisal Mohamed Ali bracht een journalist ertoe de verrassende relatie tussen stroperige bendes te bestuderen, met name door drugs, corruptie en maffia-achtige activiteiten.



Ali werd in juli 2016 veroordeeld voor ivoorbezit in een van de meest spraakmakende gevallen van een ivoorsmokkelaar in de geschiedenis. Zijn gevangenisstraf van 20 jaar in de nasleep van connecties met het grotere Akasha-netwerk verraste natuuractivisten en gesprekspartners- op een goede manier.



'Elke Keniaan zal je vertellen: wat er moet gebeuren, is dat als je tot een sterk syndicaat behoort, je er niet meer bent', zei natuuractivist Ofir Drori tegen de Voogd .

Gretchen Peters, een voormalige buitenlandse correspondent in Afghanistan en Pakistan, is het meest geïnteresseerd in de bende-achtige interacties en andere criminele activiteiten die worden gepresenteerd door syndicaten achter wildlife crime. Haar fascinatie en daaropvolgend onderzoek brachten haar ertoe een ander facet van het verhaal te ontdekken: corruptie bij de overheid.



Beeld: USFWS Mountain Prairie, Wikimedia Commons

'Als er een netwerk is dat illegale goederen van het ene land naar het andere verplaatst, zijn er onvermijdelijk overheidsfunctionarissen bij betrokken die hen beschermen of de andere kant op kijken', zegt ze. 'Het is onmogelijk dat dat niet gebeurt', zei ze legt uit .

Intensieve studie van de toeleveringsketens van ivoor leverde aanwijzingen op dat deze syndicaten ook betrokken zijn bij andere vormen van handel, waaronder drugs en wapens. Het Akasha-netwerk wordt ervan verdacht naast de ivoorhandel een grote heroïne-operatie te hebben. Papiersporen en telefoongegevens bevestigen een enorm netwerk van leden, waaronder overheidsfunctionarissen. Peters vermoedt sinds 2013 dertien grote inbeslagnames van ivoor te hebben verbonden met het Akasha-netwerk.

'Ze zijn als de maffia in de Verenigde Staten,' verklaarde speciaal agent Tommy Cindric van DEA, die het Akasha-onderzoek leidde, tegen de Voogd . 'Je hebt een familie die een criminele organisatie is, ze houden niet alleen van drugs, ze zijn veelzijdig en ivoor is slechts een van hun verdienende producten.'