Illustratie van Epicyon haydeni (een hyena-hond) die zijn prooi, Synthetoceras tricornatus, aanvalt. Illustrator: Roman Yevseyev

Onder moderne carnivoren zijn honden, wolven en hun familieleden (bekend als hondachtigen) uniek. Hun snuiten zijn lang en smal - in tegenstelling tot de korte, compacte gezichten van katten en wezels - en velen van hen zijn roedeljagende 'achtervolgingsroofdieren' met een hoog uithoudingsvermogen die hun prooi tot uitputting jagen.





Maar miljoenen jaren geleden was de wereld vol met andere groepen carnivoren die deze 'hondachtige' look en levensstijl probeerden.Sommige leken en handelden veel als de hondachtigen die we tegenwoordig kennen, maar ze ontwikkelden deze kenmerken onafhankelijk - net zoals de recent uitgestorven thylacine had opvallend hondachtige kenmerken, ondanks dat het een buideldier was, dat meer dan 100 miljoen jaar van hondachtigen was gescheiden.

Deze verloren diergroepen hadden kenmerken die vergelijkbaar waren met die van andere carnivoorfamilies, waardoor ze leken op onmogelijke hybriden van moderne roofdieren. Veel van deze 'niet-echt honden' waren qua grootte en vorm vergelijkbaar met moderne hondachtigen. Maar anderen waren echt enorme toproofdieren, die over het landschap regeerden als nachtmerrieachtige versies van de beste vriend van de mens.



Artistieke reconstructie van Amphicyon ingens. Illustrator: Roman Yevseyev

Berenhonden

Als je 10 miljoen jaar geleden uit je tijdmachine stapte in de benauwde, schaarse bossen van westelijk Nebraska, is er een behoorlijke kans dat je een eenzame berenhond tegenkomt die door het gras en het kreupelhout kruipt. Ondanks de naam waren deze dieren geen beren of honden. Ze vormden eerder een aparte familie - Amphicyonidae - en werden van ongeveer 40 tot 5 miljoen jaar geleden in de noordelijke continenten gevonden.



De vroegste berenhonden waren klein en vosachtig , en renden op hun tenen zoals honden en katten dat doen. Deze kleine soorten leefden in de schaduw van creodonts —Primitieve roofdieren die tientallen miljoenen jaren later uit het beeld verdwenen. Berenhonden pikten de roofzuchtige speling op veel plaatsen op, werden steeds groter en exploiteerden nieuwe habitats naarmate de planeet afkoelde en bossen wereldwijd kleiner werden.

Later in hun evolutie waren sommige soorten absoluut monsterlijk geworden.



Skelet van Amphicyon ingens, een enorme berenhond, in het American Museum of Natural History in New York City Foto: Clemens v. Vogelsang

Amphicyon enorm, geboren in Noord-Amerika ongeveer 20 tot 9 miljoen jaar geleden, was een titaan, met een gewicht van meer dan een halve ton - aanzienlijk zwaarder dan de gemiddelde ijsbeer. Zoals veel latere berenhonden liep hij op zijn gigantische handpalmen als een beer, maar hij had een laag, langwerpig lichaam, een lange staart als een hond en een kop die meer op die van een wolf leek, uitgerust met bottenbrekende kaken.

Amphicyonzag eruit als een mengelmoes van hond en beer, en leefde waarschijnlijk een beetje zoals beiden - grote, snelle prooien als paarden of kamelen jagen, verscheuren en verscheuren, maar ook van tijd tot tijd bessen en wortels eten.

Hondenberen

Als berenhonden hondachtige dieren waren die zich een beetje als beren gedroegen, dan waren hondenberen het tegenovergestelde: beerachtige dieren die zich een beetje als honden gedroegen.

'Hondenberen' waren een vreemde reeks roofdieren die van ongeveer 30 tot 5 miljoen jaar geleden in Eurazië en Noord-Amerika werden aangetroffen. Ze vormden een nu uitgestorven groep genaamd Hemicyonidae - 'hemi-cyon' dat letterlijk 'halfhond' betekent - en waren zeer nauw verwant aan moderne beren. In feite worden hondenberen vaak beschouwd als een uitgestorven deel van de berenfamilie.

Restauratie van Hemicyon, op een muurschildering gemaakt voor het Smithsonian Museum, eigendom van de Amerikaanse overheid. Reconstructie: Jay Matternes

Hondsberen, ondanks hun evolutionaire verwantschap met beren, bewogen en jaagden heel erg als hondachtigen. Ze hadden lange benen en renden op hun tenen, waardoor ze uitzonderlijk snel op de been waren voor hun grootte. Ze brachten waarschijnlijk veel tijd door met het achtervolgen van prooien. Hondenberen hadden korte staarten als beren, maar hun tanden waren gespecialiseerd in het snijden van vlees, dus ze hadden waarschijnlijk weinig in de weg van de omnivore neigingen van een beer.

Ze bereikten nooit de gigantische proporties van de berenhonden waarmee ze hun wereld deelden, maar sommige variëteiten - zoalsHemicyon- waren verontrustend groot.Hemicyongroeide op tot minstens de grootte van een grote grizzly, maar met zijn vermogen om lange afstanden te rennen en hypercarnivoor dieet, zou het een van de meest formidabele roofdieren van zijn tijd zijn geweest, vooral gezien het feit dat hondenberen mogelijk roedeljagers waren.

Atletische grizzlywolf-hybriden die jagen op pakketten? Wees dankbaar dat je niet in het Mioceen bent geboren.

Artistieke restauratie vanEpicyon haydeni.Illustrator: Roman Yevseyev

Hyena-honden

Alle hondachtigen die vandaag de dag leven, behoren tot een enkele onderfamilie: Caninae. Maar gedurende het grootste deel van de evolutie van honden, wolven en vossen, tot ongeveer 2 miljoen jaar geleden, waren er andere onderfamilies. Een van deze uitgestorven groepen was Borophaginae - ook bekend als 'botten verpletterende honden' of 'hyenahonden'.

Hyena-honden werden zo genoemd naar hun schedels, die in tegenstelling tot andere hondachtigen (en veel op hyena's) dik, krachtig en bezaaid met immense tanden waren die goed geschikt waren om botten te breken. Hyena-honden werden oorspronkelijk beschouwd als gespecialiseerde aaseters op basis van hun aanpassingen voor het splijten van botten, maar het is waarschijnlijker dat ze toproofdieren waren die jagen op roedels in hun ecosystemen en hun prooi volledig verslinden, in tegenstelling tot hun meer delicate neven en nichten van wolven.

Restauratie van Borophagus, onderdeel van een muurschildering gemaakt voor het Smithsonian Museum, eigendom van de Amerikaanse overheid. Reconstructie: Jay Matternes

Miljoenen jaren behoorden hyenahonden tot de meest woeste en capabele roofdieren in Noord-Amerika, ondanks dat velen niet bijzonder fysiek imposant waren in een tijd dat er genoeg jumbo-zoogdieren door de vlaktes van Noord-Amerika trokken.Borophaguswas bijvoorbeeld ongeveer zo groot als een stevige coyote, maar waarschijnlijk de dominante vleeseter van zijn tijd.

Sommige soorten waren echter uitschieters.Epicyon, een vroeg lid van de groep, was waarschijnlijk de grootste hondachtigen ooit. Het was niet zo bedreven in het breken van botten en het slurpen van merg als zijn latere familieleden, maar het was zo groot als een leeuwin.

-

Tientallen miljoenen jaren geleden was de wereld vol met hondachtige roofdieren, waarvan sommige wereldvreemd en gruwelijk waren. Maar ze stierven allemaal uit, en alleen een bepaalde kijk op de 'hondenstrategie' - de slimme, maar kwetsbaardere hondachtigen - overleefde de moderne tijd, wat illustreert dat groter en slechter zijn op de lange termijn misschien niet beter is.

BEKIJK DE VOLGENDE: Dit is Titanoboa - de grootste slang die de wereld ooit heeft gekend